Qui est La Befana ? C'est la sorcière italienne de l'Épiphanie. Une petite vieille absolument culte en Italie qui signale le 6 janvier (jour de l'Epiphanie) la fin des décorations de Noël et qui vient distribuer aux enfants sages des jouets et friandises et du charbon aux enfants qui ne l'ont pas été...

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En Italie, c'est tradtionnellement l'adorable Befana plus que le Babbo Natale (le Père Noël) qui distribue les cadeaux dans la nuit du 5 au 6 janvier. La fête de Noël a encore une connotation très religieuse et simple (moins commerciale ?) mais pour combien de temps ? En fait, Babbo Natale est présent partout de nos jours et lui aussi distribue des cadeaux, mais à Noël...

Selon la légende la fête de la Befana est très ancienne et pré-christianique, de l'époque romaine en fait. Cette tradition fut récupérée par la religion chrétienne. L'histoire racontée aujourd'hui aux enfants italiens est la suivante : les Rois Mages demandèrent leur chemin à une vieille femme pour aller à Bethléem offrir des cadeaux à l'enfant Jésus. Ils lui proposèrent de les accompagner mais elle refusa. Elle eu ensuite des remords et se mit en tête de les retrouver, avec en main un panier rempli de petits gâteaux, fruits secs, petits présents qu'elle offrait aux enfants rencontrés sur sa route. La Befana ne retrouva jamais la caravane des rois Mages mais la tradition est restée vivace en Italie...

Une comptine célèbre rend hommage à la brave sorcière "La befana vien di notte con le scarpe tutte rotte porta un sacco pien di doni da regalare ai bimbi buoni" ("la Befana vient la nuit avec ses chaussures toutes abimées et porte un sac plein de don à offrir aux enfants sages").

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